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Europameisterschaft 2020: SA Rugbys bedauerlicher Aufruf

Südafrikas sechs Franchises könnten Teil des Champions-Cup-Spektakels gewesen sein, wenn nicht die falsche Entscheidung, 2014 bei Sanzaar zu bleiben, schreibt JON CARDINELLI.

Können die Finalisten des Super Rugby-Turniers 2018 mehr als 50.000 Fans an einen neutralen Ort ziehen? Könnten zum Beispiel die Hurricanes und Crusaders der Superlative eine Masse dieser Größe zu einem Stadion in einem Land ziehen, das für seinen Fußball besser bekannt ist als für sein Rugby?

Es ist unvorstellbar, umso mehr angesichts der sinkenden Zuschauer- und Zuschauerzahlen in den letzten Jahren. Fans der Rugby-Szene aus der südlichen Hemisphäre wollen es vielleicht nicht glauben, aber der Champions Cup und das Super Rugby Turnier unterscheiden sich hinsichtlich Qualität und Zuschauerattraktivität.

Leinster spielte am vergangenen Samstag Racing in Bilbao, Spanien. Schon vor dem Anpfiff war die Bühne für ein Finale eines Turniers dieser Größenordnung vorbereitet.

Selbst für diejenigen, die mir im Fernsehen zusahen, sah es viel größer und wichtiger aus als das Super Rugby-Spiel, das letztes Jahr im Ellis Park ausgetragen wurde. Ich war in Johannesburg, um das Finale mit den Lions und den Kreuzfahrern zu bestreiten, und während auf dem ikonischen südafrikanischen Boden – einem der besten Rugby-Stadien der Welt – eine lebhafte Atmosphäre herrschte, war dies eine unvergleichliche Gelegenheit in Bilbao fast ein Jahr später.

Gegenwärtig hat der Champions Cup das Recht, sich als der weltweit führende Klubwettbewerb zu verkaufen. Das Finale ist somit das größte Spiel der Welt im Klub- und Provinzialrugby.

Die große Frage ist natürlich, warum ein traditionelles Kraftpaket wie das südafrikanische Rugby nicht am weltbesten Club-Turnier teilnimmt. Die traurige Antwort lautet: Die besten Seiten dieses Landes hätten und hätten 2014 nach Norden verlegt werden sollen, wenn nicht eine falsche Entscheidung getroffen worden wäre, den Status quo beizubehalten.

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Zwanzig Teams treten derzeit im Champions Cup an. Als das Konzept zunächst als Nachfolgeplan für den Europacup formuliert wurde, gab es die Möglichkeit, 18 Teams aus Europa und ebenso viele Teams aus Südafrika einzubeziehen.

Der Champions Cup sollte Rugbys Antwort auf die Champions League sein. Die sechs besten Mannschaften aus England und Frankreich; die sechs bestplatzierten Teams eines Celtic-Wettbewerbs mit Vereinen aus Ländern wie Irland, Italien, Schottland und Wales; und, wenn SA Rugby nur zugestimmt hatte, die sechs südafrikanischen Franchises, nämlich die Bulls, Cheetahs, Lions, Sharks, Southern Kings und Stormers.

Ich reiste mit den Springboks nach Brisbane vor dem Test gegen die Wallabies im Jahr 2013. SA Rugby Beamte waren auch in dem Land zu der Zeit – im selben Hotel in der Tat – mit Sanzaar über die Zukunft der Super Rugby und Rugby-Meisterschaft zu treffen Turniere.

Ich erinnere mich an den stellvertretenden Präsidenten Mark Alexander, der sich und einigen anderen Journalisten erzählte, dass SA Rugby jede Absicht hatte, mit Sanzaar zu unterzeichnen.

Der Grund? Südafrikanisches Rugby benötigte Australien und Neuseeland. Die lokalen Franchises mussten regelmäßig gegen die australischen Teams in Super Rugby antreten, und die Boks mussten zweimal im Jahr gegen die Wallabies und All Blacks antreten, mit dem ultimativen Ziel, in den Top-Drei der World Rugby-Rangliste zu bleiben.

Fünf Jahre später ist das südafrikanische Rugby in der Profi-Ära auf den Tiefpunkt gesunken. Nur eine lokale Mannschaft ist nach 13 Runden in der oberen Hälfte des Super Rugby-Tisches. Die Boks haben in den letzten zwei Jahren einen Rugby-Meisterschafts-Test gegen australasiatische Gegner gewonnen und haben das Sanzaar-Turnier seit 2009 nicht gewonnen.

Außerdem haben sie England, Irland oder Wales lange Zeit nicht von zu Hause aus geschlagen.

Die Entscheidung, das Super Rugby Turnier zu erweitern, wurde natürlich als absurd herausgestellt. Drei Teams wurden im Zuge des Turniers 2017 abgeschnitten. Trotzdem schrumpfen die Zuschauer- und Fernsehzahlen, und Kritiker und ehemalige Spieler sehnen sich nach den Tagen, an denen die Konkurrenz Stärke gegen Stärke war und den Respekt der globalen Gemeinschaft befehligte.

So viel zu dem Argument, dass das Festhalten an Sanzaar das südafrikanische Rugby als Riese auf Test- und regionaler Ebene verewigen würde.

Der jüngste Kampf zwischen den Stormers und Bulls in Newlands war eine Erinnerung an die Tage, als das Nord-Süd-Derby von Bedeutung war. Im Zusammenhang mit dem jüngsten Rückgang wurde eine Beteiligung von 30.000 in einem Stadion mit 52.000 Sitzplätzen in Kapstadt als ein Pluspunkt gesehen.

Im Großen und Ganzen war es nichts weiter als ein wirklich gutes Heimspiel. Erinnerst du dich daran? Erinnern Sie sich, wenn Currie Cup Matches zählte? Der kürzliche Zusammenstoß in Newlands war wie das epische Halbfinale zwischen den beiden Rivalen im Jahr 2009, als beide Mannschaften mit erfahrenen Boks aufeinandergestapelt waren und das Spiel, das mit einem einzigen Strafstoss entschieden wurde, vor einer großen Zuschauermenge ausgetragen wurde.

Wenn nur SA Rugby den mutigen, aber notwendigen Aufruf gemacht hätte, Sanzaar abzuschneiden und im Jahr 2014 eine Zukunft im Norden zu verfolgen. Das hätte bedeutet, dass die Franchises gegen die besten Seiten in Großbritannien und Europa antraten.

Die Bullen gegen Toulon. Die Haie gegen Münster. Die Stormers gegen Sarazenen. Diese Spiele hätten ausgespielt und Fans aus beiden Hemisphären hätten keinen Grund sich zu wundern, „Was wäre wenn?“

Ein zusätzlicher Vorteil wäre gewesen, dass südafrikanisches Rugby ein starkes Currie Cup Turnier behalten würde. Ein 24-köpfiger Champions-Cup-Wettbewerb würde bedeuten, dass Teams in sechs Pools antreten und in der regulären Saison nicht mehr als sechs Spiele – also Heim- und Auswärtsspiele – bestreiten. Wenn sie bis ins Finale vorankommen, hätte eine Mannschaft insgesamt neun Spiele bestritten.

Selbst wenn alle 14 Gewerkschaften in der regulären Saison des Currie Cups vertreten wären, würde eine Mannschaft, die das Finale beider Turniere erreichte, nicht mehr als 25 Spiele pro Jahr spielen.

Leider wurde diese Gelegenheit nie genommen. Stattdessen nahm SA Rugby 2016 an einem 18-Super Rugby-Turnier teil, das von Anfang an zum Scheitern verurteilt war. Ich erinnere mich, dass ich 2014 mit einem hochrangigen Beamten über das Vier-Konferenz-Format geplaudert habe, und er sagte mir, dass es ein Fall sei, den Prozess zu durchlaufen, um zu beweisen, dass er fehlerhaft sei.

Jetzt hören wir über die Zukunft nach 2020 reden. Es gibt Gerüchte über eine weitere Expansion von mehr Teams aus Südafrika und sogar den USA, die dem Super Rugby-Kader hinzugefügt werden.

Das Super-Rugby-Turnier, sei es das 10er-Team oder das 18-Team-Format, war schon immer eine Herausforderung in Sachen Reisen. Ein Umzug nach Europa würde diese Herausforderung beseitigen. Es ist ein Nachtflug von Südafrika nach Großbritannien und Europa. Jet-Lag ist kein Faktor.

Es war immer eine Frage, ob die Reise nach Australasien und tatsächlich das ganze Super Rugby Format gut für SA Rugby ist. Es kann keinen Zweifel geben, wenn man die jüngsten Super Rugby und Testergebnisse in Betracht zieht, dass das Turnier nichts für das Spiel in diesem Land getan hat.

SA Rugby verpasste 2014 eine goldene Gelegenheit. Stellen Sie sich vor, wo diese Mannschaften im Jahr 2018 hätten sein können, wenn die betreffenden Offiziellen die richtige Entscheidung getroffen hätten.

Anstatt Leinster Racing 92 zu spielen, haben wir vielleicht gesehen, wie die Lions oder eine andere Top-Mannschaft in einer weit verzweigten europäischen Kathedrale, die einer seltenen und wichtigen Gelegenheit würdig ist, gegen das Beste von England, Frankreich oder Irland kämpfen.

Wir könnten jetzt einen südafrikanischen Champion feiern. Stattdessen denken wir darüber nach, warum drei der vier südafrikanischen Teams in der unteren Hälfte eines Turniers sitzen, das nicht mehr das beste der Welt ist. Die anderen beiden Franchises, nämlich die Cheetahs und die Kings, liegen in einem zweiten Wettbewerb in Europa, der mit einem verwässerten Currie Cup vergleichbar ist.

Uns wird gesagt, dass der Kampf gegen Kiwi und Aussie Super Rugby die Erfolgschancen Südafrikas gegen die All Blacks und Wallabies auf der Testbühne verbessern wird. Dies trotz der Tatsache, dass die Boks seit 2013 keinen Rugby Championship Test Down Under gewinnen. Dies obwohl eine Mannschaft wie Irland – die keine Verbindung zu Super Rugby oder der Rugby Meisterschaft hat – 2016 die All Blacks und die Wallabies schlagen konnte in jedem Test seit 2013.

SA Rugby verpasste 2014 eine goldene Gelegenheit, nach Norden zu ziehen. Die Entscheidung, in den Jahren nach 2020 bei Sanzaar zu bleiben, wird dafür sorgen, dass die südafrikanischen Teams mittelmäßig bleiben und weiterhin die Vereinsspiele verpassen, die für kommende Generationen in Erinnerung bleiben werden.

Foto: Ramsey Cardy / Sportfile über Getty Images